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Los secretos de Zelandia, el continente perdido, empiezan a ver la luz

Los secretos de Zelandia, el continente perdido, empiezan a ver la luz

EP

  • Científicos de 23 países han culminado una expedición de nueve semanas para estudiar este continente sumergido.
  • Importantes descubrimientos de fósiles prueban que Zelandia no siempre estuvo tan profundamente hundido bajo las olas como hoy.
  • Su geografía y fósiles encontrados muestran que hace millones de años hubo un cambio dramático en la profundidad del océano.

Zelandia

Una treintena de científicos ha culminado una expedición de nueve semanas para estudiar el continente perdido y sumergido de Zelandia (o Zelandia), que ocupó un territorio como la India en el Océano Pacífico.

La expedición ha sido organizada a bordo del buque de investigación JOIDES Resolution por el International Ocean Discovery Program (IODP), una colaboración de científicos de 23 países que coordina viajes para estudiar la historia de la Tierra registrada en sedimentos y rocas bajo el fondo marino.

“Zelandia, un continente hundido perdido hace mucho tiempo bajo los océanos, está entregando sus secretos de 60 millones de años de antigüedad a través de la perforación científica del océano”, explica Jamie Allan, director del programa de la División de Ciencias Oceánicas de la National Science Foundation de Estados Unidos, que apoya al IODP.

“Esta expedición ofreció ideas sobre la historia de la Tierra, que van desde la formación de cadenas de montañas en Nueva Zelanda hasta los desplazamientos de las placas tectónicas de la Tierra, pasando por cambios en la circulación oceánica y el clima global”, afirma.

A principios de este año, Zelandia fue confirmado como el séptimo continente de la Tierra, pero poco se sabe sobre él porque quedó sumergido más de un kilómetro debajo del mar. Hasta ahora, la región ha sido escasamente encuestada y muestreada.

Los científicos de la expedición perforaron profundamente en el fondo del mar en seis sitios en profundidades de más de 1.250 metros. Recogieron 2.500 metros de núcleos de sedimentos de capas que registran cómo la geografía, el vulcanismo y el clima de Zelandia cambiaron en los últimos 70 millones de años.

Fósiles hallados

Según el científico jefe de expedición Gerald Dickens, de la Universidad de Rice en los Estados Unidos, se hicieron importantes descubrimientos de fósiles. Prueban que Zelandia no siempre estuvo tan profundamente hundido bajo las olas como hoy, según informa Phys.org.

“Se estudiaron más de 8.000 especímenes y se identificaron varios cientos de especies fósiles (señala Dickens). El descubrimiento de conchas microscópicas de organismos que vivían en mares cálidos y poco profundos, y de esporas y polen de plantas terrestres, revelan que la geografía y el clima de Zelandia eran dramáticamente diferentes en el pasado”.

Los nuevos descubrimientos demuestran que la formación hace 40 a 50 millones de años del “Anillo de Fuego del Pacífico”, una zona marina activa a lo largo del perímetro del Océano Pacífico, causó cambios dramáticos en la profundidad del océano y la actividad volcánica y alteró los fondos marinos de Zelandia, según Dickens.

El científico Rupert Sutherland, de la Universidad Victoria de Wellington, en Nueva Zelanda, dice que los investigadores habían creído que Zelandia estaba sumergida cuando se separó de Australia y la Antártida hace unos 80 millones de años.

“Eso es probablemente exacto, pero ahora está claro que dramáticos acontecimientos posteriores modelaron el continente que exploramos en este viaje”, dijo Sutherland. “Los grandes cambios geográficos en todo el norte de Zelandia, que es aproximadamente del mismo tamaño que la India, tienen implicaciones para entender preguntas tales como cómo las plantas y los animales se dispersaron y evolucionaron en el Pacífico Sur.

“El descubrimiento de tierras pasadas y de mares poco profundos ahora proporciona una explicación, y había caminos para que los animales y las plantas se movieran”, agrega.

Los estudios de los núcleos de sedimentos obtenidos durante la expedición se centrarán en la comprensión de cómo se mueven las placas tectónicas de la Tierra y cómo funciona el sistema climático global.

Source: Noticias 20

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